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Últimas noticias del universo, de Jon Marcaide

Últimas noticias del universo, de Jon Marcaide

Es raro el día en el que no aparezca una noticia en los medios de comunicación sobre algún hallazgo de la astrofísica. Exoplanetas, púlsares, agujeros negros, cuásares, Big Bang, universo en expansión, etc., son temas recurrentes que jóvenes y adultos devoran con avidez, pues el universo ejerce una gran fascinación sobre personas de todas las edades. Este libro entrelaza, a modo de relato, todos estos asuntos. Cada capítulo incluye los últimos avances en el tema tratado. En conjunto, el libro es como un curso poco estándar de astrofísica y cosmología explicado con sencillez y con una sola fórmula: E= mc2.

Zenda publica el prólogo escrito por un miembro del Colegio Nacional de México a Últimas noticias del universo, de Jon Marcaide.

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De la Gran Explosión a la época contemporánea

Conocí a Jon Marcaide a finales de la remota década de 1970, cuando los dos realizábamos nuestros estudios de doctorado en Cambridge, Massachusetts, EE. UU. Yo hacía el doctorado en Astronomía en la Universidad de Harvard, mientras que Jon el de Física en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT, por sus siglas en inglés). Pero tanto él como yo estábamos investigando temas de astronomía.

Más aún, ambos investigábamos usando la técnica de interferometría de radio, que consiste en utilizar simultáneamente muchos radiotelescopios con el propósito de lograr imágenes con la capacidad de discernir detalles muy pequeños. En esa época nuestro tiempo y esfuerzo se concentraban en la investigación altamente especializada de nuestros temas de tesis. Pero, con el paso del tiempo, ambos nos fuimos interesando, sin dejar la investigación especializada, en la divulgación hacia el gran público. Esta es una trayectoria que seguimos muchos astrónomos, quizá porque sentimos que la utilidad de nuestras aportaciones investigadoras para la sociedad ocurrirá en el futuro muy lejano. En contraste, la divulgación nos ofrece una conexión inmediata con el público.

Recuerdo que en 2006, cuando la comunidad astronómica votó por cambiar a Plutón de la categoría de planeta a la de planeta enano, los dos publicamos sendos artículos, Jon en España y yo en México, para explicarle al público esta decisión que tanto desconcierto generó.

Entre otras actividades, Jon organizó en Madrid en el año 2009 un evento para el público general con coloquios a cargo de expertos sobre algunos de los temas de frontera del momento. Su selección de conferenciantes fue extraordinaria: tres de ellos —Brian Schmidt, Michel Mayor y Reinhard Genzel— recibieron el Premio Nobel de Física en años posteriores.

Este libro culmina el interés de Jon por hacer llegar a la gente común y corriente los temas de frontera de la astronomía. A diferencia de otros autores, que han escogido restringirse solo a alguna de las subáreas de la astronomía, Jon acepta el reto de cubrir todo el panorama de la frontera del conocimiento contemporáneo. Para presentarle los conceptos al lector, Jon utiliza el recurso de hacerlo a través de correos electrónicos (en estilo muy contemporáneo) que envía un joven estudiante del MIT —como una vez él lo fue— a su padre y hermana. Pero, al revisar los correos, encuentra que ha usado términos y conceptos que a su vez requieren explicación, lo cual lleva a una nueva misiva digital. En esto, Últimas noticias del universo recuerda a las novelas epistolares, en las que la trama se desarrollaba a través del intercambio de cartas. Más modernamente, el texto me recordó a la novela El mundo de Sofía, de Jostein Gaarder, en la que una joven va aprendiendo filosofía a través de unos misteriosos textos que aparecen en su buzón. Y es que el cerebro humano parece estar construido para entender mejor historias, narrativas, que incluyan seres humanos que la simple enumeración de los hechos.

Para mí ha sido un gran placer leer este libro, escrito con sencillez y a la vez profundidad. Jon va cubriendo temas que van de los exoplanetas —planetas exteriores a nuestro sistema solar que nos podrían sorprender con la existencia de vida en algunos de ellos—, hasta el universo como un todo con sus aún no comprendidos componentes de materia y energía oscuras. Forman parte de las explicaciones objetos cósmicos de características extraordinarias, en especial los agujeros negros, cuya existencia era rechazada hasta hace tan solo unas décadas pero que ahora forman parte habitual de mucha de la literatura astronómica. Un estudio bibliométrico nos dice que, en la actualidad, uno de cada siete artículos astronómicos incluye el tema del agujero negro. Igualmente portentosa es la instrumentación que se presenta en el libro y que ha ido desarrollando la comunidad astronómica mundial. Los exitosos detectores de ondas gravitatorias LIGO hubieran deslumbrado a Einstein, quien creía que, puesto que estas ondas son muy débiles, nunca se detectarían.

Este es un libro indispensable para aquellos lectores que quieren tener una visión de 360 grados de la frontera del conocimiento astronómico. Esto es importante porque, como nos va revelando la trama, los temas están relacionados entre sí y una vez que entendemos uno es más fácil entender el siguiente. Al terminar el libro, el lector estará listo para comprender y disfrutar mejor las frecuentes noticias astronómicas que encontramos en la prensa y las revistas. Más aún, participará en uno de los logros culturales más grandes de la humanidad: contar con una historia que va de la Gran Explosión a la época contemporánea.

(Luis Felipe Rodríguez)

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Autor: Jon Marcaide. Título: Últimas noticias del universo. Editorial: Espasa. Venta: Todostuslibros y Amazon.

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